La avispa que se lleva a las abejas

Philanthus triangulumEstamos en un camino cualquiera cerca de Arteixo (A Coruña). Es el mes de julio, con el sol pegando fuerte. Nos rodean eucaliptos, tojos, brezos, carpazos... En el suelo de tierra suelta llaman la atención unos montocitos removidos. En uno de ellos se oberva movimiento y en seguida asoma una cabeza negra y amarilla de un agujero entre la tierra. Es una avispa en la que destaca una máscara facial con forma de mariposa.

Philanthus triangulumSale de su agujero e inmediatamente se pone a trabajar. Con las patas traseras va alisando la entrada, apartando la tierra. De vez en cuando vuleve al interior y sale arrastrando una piedrecita, para ella un gran peso, con las mandíbulas y marcha atrás. Al llegar fuera, la pasa por debajo de su cuerpo con las patas hasta que consigue apartarla. Está ampliando su nido y haciendo labores de mantenimiento. Es una avispa conocida como lobo de abejas o Philanthus triangulum. Se trata de una avispa solitaria pero que forma colonias de nidos. Cada agujero en la tierra es el nido particular de un individuo, una hembra.

Philanthus triangulumNos fijamos un poco en esta pequeña área del camino, de no mas de cuatro metros cuadrados y contamos hasta 18 nidos en total (pocos si tenemos en cuenta que puede haber hasta 15 000 en una sóla agrupación). La actividad es constante. Avispas que salen, notan nuestros ligeros movimientos y vuelven al interior o se quedan a la expectativa; otras que llegan, hacen un pequeño vuelo y luego se posan verticalmente sobre la entrada; la mayoría se afanan en mantener sus nidos, limpiando.

Philanthus triangulumDespués de un buen rato de observación aparece algo nuevo. Una avispa con un vuelo más lento, pesado. Se entiende. Trae una presa agarrada con sus patas bajo el abdomen. La principal presa de estas avispas son las abejas (Apis mellifera), para consternación de los apicultores. Las capturan en las áreas de caza, donde las abejas están recolectando, por ejemplo, sobre losbrezos. Niko Tinbergen* describe como localizan a sus presas primero visualmente y luego la confirman por el olor que desprenden, contra el viento, captado por sus antenas. Una picadura tras las patas delanteras paraliza a la abeja. Philanthus triangulumEntonces la presionan y lamen el néctar. Después la transportan hasta el nido y la introducen en él para servir de alimento a sus larvas bajo tierra. En esta colonia encontramos un montón de restos secos de abeja, viejas presas que posiblemente saquen del nido cuando ya no contienen nutrientes. Los adultos se alimentan de néctar y polen obtenido en las mismas áreas de caza.

Philanthus triangulumCada nido es un tubo de hasta un metro de longitud y de una a siete cámaras. Cada cámara es para un huevo o larva y su provisión de comida (las abejas). Estas avispas tienen un período de actividad y de vuelo entre julio y septiembre. Se distribuyen por toda Europa, en zonas de dunas y brezales donde encuentran tierra o arena en la que excavar.

En una hora de observación de nuestra "colonia", de los 18 nidos nueve mostraron actividad y sólo observamos un aporte de presas. Muchos de los nidos eran timidamente cerrados con una capa de tierra hasta que prácticamente desaparecían de la vista. Este camino es frecuentado por ciclistas y caballos. Dedicaremos algunos días de este verano para ver como progresa esta población.

Philanthus triangulumA veces la naturaleza más cercana y más pequeña nos pasatotalmente desapercibida. No estaría de más volver de cuando en vez nuestros ojos hacia el suelo par observar estas pequeñas batallas del mundo vivo.
*Nico Tinbergen dedica la primera parte de su libro "Naturalistas curiosos" al tema "¿Cómo encuentran las avispas el camino de casa?". Los dos primeros capítulos se centran en la Philantus y en los experimentos naturalistas que realizó junto con sus ayundantes para descubir de una forma a veces impresionantemente sencilla como estas avispas se orientan y cazan. En general se trata de un libro muy motivador y recomendable para estudiantes y aprendices de naturalistas.

23/07/2012